6 maggio 2024

Ragioni del recente calo della produttività del lavoro

Di Óscar Arce e David Sondermann

Negli ultimi tempi, si è registrato un calo della produttività del lavoro nell’area dell’euro, nonostante una sorprendente crescita dell’occupazione in un contesto di debolezza dell’attività economica. Il blog della BCE esamina le cause e le prospettive di un recupero ciclico della crescita della produttività.

Nei primi due decenni dell’unione monetaria, la produttività del lavoro (produzione per lavoratore) nell’area dell’euro è stata debole, almeno se confrontata con altre economie avanzate. Mentre la produttività è cresciuta annualmente in media dello 0,6 percento dal 1999 al 2019, il ritmo medio è stato più del doppio negli Stati Uniti.

Dopo la pandemia, la produttività ha mostrato un certo recupero, ma recentemente la situazione è peggiorata nuovamente: nel 2023, la produttività nella zona euro è diminuita di quasi l’1 percento, mentre negli Stati Uniti è cresciuta dello 0,5 percento.

Ragioni del recente calo della produttività del lavoro

Esaminiamo i fattori alla base del recente rallentamento della crescita della produttività, come potrebbe evolversi e cosa ciò significhi per la disinflazione nell’area dell’euro.

La produttività del lavoro si muove con il ciclo economico

Alcuni fattori strutturali possono influenzare la crescita della produttività. Di recente, l’adozione inaspettatamente rapida delle tecnologie digitali durante la pandemia potrebbe aver contribuito a stimolare la crescita della produttività.
Al contrario, alcuni shock esterni, come la grave interruzione nei mercati dell’energia seguita all’invasione russa dell’Ucraina, potrebbero averla frenata.

Sebbene sia ancora presto per determinare l’impatto di questi fattori strutturali sulla produttività, è probabile che la recente debolezza dell’attività economica abbia trascinato verso il basso la produttività. Infatti, la produttività nell’area dell’euro tende a seguire da vicino il ciclo economico.
Durante periodi di crescita economica lenta o negativa, la produttività del lavoro tende a rimanere debole e aumenta con il recupero dell’economia.

Questo modello ciclico della produttività del lavoro deriva dalla strategia di molte aziende di mantenere i lavoratori anche nei momenti di prospettive difficili. Poiché può essere molto costoso licenziare lavoratori e poi riassumerli e formarli nuovamente quando le cose migliorano, trattenere la forza lavoro nei momenti difficili è una pratica piuttosto comune tra le imprese.
In parte, ciò risponde a varie istituzioni specifiche del mercato del lavoro europeo e alle preferenze sociali che danno particolare importanza alla protezione dell’occupazione rispetto alla flessibilità. Queste preferenze sono state riflesse anche nei regimi di mantenimento dell’occupazione sponsorizzati dal governo, come ampiamente visto durante la pandemia, che potrebbero anche accentuare le fluttuazioni cicliche della produttività.
Ricerche recenti del personale della BCE, infatti, rivelano che la percentuale di aziende che trattennero la forza lavoro è stata significativamente elevata durante la pandemia e il periodo post-pandemia. Inoltre, negli ultimi trimestri, una serie di fattori potrebbe aver addirittura amplificato il declino ciclico della produttività del lavoro, rinforzando una combinazione insolita di un mercato del lavoro prospero e un’attività economica debole.

Cosa amplifica le fluttuazioni della produttività?

In primo luogo, l’aumento dei margini di profitto nel 2022/23 ha permesso alle aziende di trattenere i propri dipendenti nonostante il calo dei ricavi per un periodo più lungo del solito.
In altre parole, i margini di profitto elevati hanno creato uno spazio finanziario per le aziende per trattenere la forza lavoro.
Un’analisi recente della BCE basata su un campione dal 2014 al 2023 suggerisce che un aumento del margine di profitto di un punto percentuale aumenta la probabilità di trattenere la forza lavoro di 0,2 punti percentuali.

In secondo luogo, l’assunzione di lavoratori è diventata meno costosa nel 2022/23, poiché i salari reali sono diminuiti significativamente.
Quando i tassi di inflazione hanno raggiunto il picco nel 2022, gli aumenti salariali non sono riusciti a tenere il passo con l’aumento dei prezzi. Solo con un ritardo temporale i salari nominali sono aumentati e i tassi di inflazione sono diminuiti, in modo che i salari reali abbiano cominciato a crescere.
Sebbene la crescita della produttività sia stata debole sin dall’inizio dell’ultimo picco inflazionistico, i salari reali sono diminuiti significativamente di più. Il divario risultante tra salari reali e produttività ha ridotto i costi reali del lavoro.
Quindi, poiché il divario tra salari e produttività è persistito, gli incentivi per le aziende di assumere più lavoratori sono aumentati. Questo ha influito sulla produttività media per lavoratore.

In terzo luogo, la crescita insolitamente forte della forza lavoro nel periodo post-pandemico ha aiutato le aziende a assumere nuovi lavoratori per far fronte a carenze effettive o previste di manodopera. Aziende di tutti i settori dell’economia hanno segnalato una crescente carenza di lavoratori negli ultimi anni.
Questo è stato il risultato della domanda che si è ripresa dopo la pandemia ma anche di una carenza strutturale di offerta di lavoro, data l’invecchiamento sempre più marcato della popolazione e le lacune di competenze in molte professioni.
Allo stesso tempo, la forza lavoro è cresciuta rapidamente dopo la pandemia.
Da un lato, una grande parte della popolazione domestica precedentemente inattiva si è unita alla forza lavoro, ad esempio lavoratori anziani. Dall’altro, l’offerta di lavoro nell’area dell’euro ha beneficiato di un’immigrazione significativa.

In mezzo alla possibilità di affrontare carenze di manodopera acute, le aziende hanno assunto gran parte dei nuovi lavoratori disponibili, anche se questo è avvenuto durante un periodo di attività economica complessivamente debole.

Poiché questo tipo di motivazione precauzionale per assumere lavoratori si è rafforzata, le aziende probabilmente hanno accettato qualche perdita di produttività come un male minore.

Quarto, la diminuzione delle ore medie lavorate per persona ha spinto le aziende ad assumere alcuni lavoratori aggiuntivi per mantenere invariato il loro input di lavoro complessivo. Alla fine del 2023, una persona impiegata nell’area dell’euro ha lavorato in media cinque ore in meno per trimestre rispetto prima della pandemia.
Questo equivale a circa 2 milioni di lavoratori a tempo pieno.
Una grande parte di questa riduzione delle ore è stata certamente compensata a livello aziendale, ad esempio migliorando i processi, riducendo alcuni sprechi o forse le ore straordinarie non registrate.
Ma è plausibile che le aziende abbiano dovuto aumentare l’assunzione di nuovi lavoratori per un certo grado per compensare la diminuzione delle ore medie lavorate.

Di conseguenza, confrontando con prima della pandemia, la produttività per lavoratore è diminuita dello 0,8 percento, mentre la produttività per ora è aumentata dello 0,6 percento nello stesso periodo.

Un recupero ciclico della produttività favorirà la disinflazione

I fattori descritti sopra hanno sostenuto la vivace creazione di posti di lavoro dalla fine del 2022. Tuttavia, è probabile che forniscano venti favorevoli più deboli in futuro, il che a sua volta sosterrà l’aumento della produttività. In primo luogo, i margini di profitto si stanno già adeguando e si prevede che diminuiranno ulteriormente con le aziende che assorbono l’aumento dei salari nominali.
Ciò ridurrà lo spazio finanziario delle aziende per trattenere l’occupazione. In secondo luogo, mentre i salari reali continuano a riprendersi (Grafico 3), il divario tra crescita della produttività e crescita reale dei salari si sta chiudendo.
Di conseguenza, l’occupazione diventa relativamente più costosa, e ciò ridurrà la creazione di nuove posizioni vacanti. In terzo luogo, le carenze di manodopera sono diminuite di recente, riducendo la pressione per trovare più lavoratori.
Inoltre, è probabile che la forza lavoro cresca in misura minore in futuro, poiché il pool di popolazione ancora inattiva che potrebbe essere attivato è notevolmente diminuito.
In quarto luogo, mentre alcuni dipendenti a tempo pieno desiderano lavorare meno ore, questo viene in parte compensato da lavoratori a tempo parziale che desiderano lavorare di più.
In altre parole, è probabile che il trend al ribasso delle ore medie lavorate continui, ma a un ritmo più lento. Pertanto, la necessità di più posti di lavoro per compensare la diminuzione delle ore medie lavorate potrebbe non continuare allo stesso grado di prima.

Per tutti questi motivi, è probabile che la produttività del lavoro aumenti, oltre alla spinta ciclica usuale derivante dal previsto recupero economico.

Un percorso moderato di crescita dei salari nominali combinato con una crescita più forte della produttività ammorbidirebbe le pressioni sui costi delle aziende.
Insieme a margini di profitto più bassi, ciò supporterebbe ulteriormente il processo di disinflazione nell’area dell’euro.

Questo processo è implicito nelle ultime proiezioni macroeconomiche del personale della BCE. Tuttavia, il recupero della crescita della produttività non dovrebbe essere interpretato come una previsione incondizionata; non da ultimo perché alcune forze scatenate dagli enormi shock degli ultimi quattro anni potrebbero ancora modificare il suo corso in modi non identificabili al momento.

(Ragioni del recente calo della produttività del lavoro – Lavoro foto di Scott Graham su Unsplash)

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